Petite histoire de nos unités de temps

1792

Calendrier républicain

Le calendrier républicain, ou calendrier révolutionnaire français, fut créé pendant la Révolution française, et fut utilisé de 1792 à 1806. Il entre en vigueur le 15 vendémiaire an II (6 octobre 1793), mais débute le 1er vendémiaire an I (22 septembre 1792), jour de proclamation de la République, déclaré premier jour de l'« ère des Français ».
Comme le système métrique, mis en chantier dès 1790, ce calendrier marque la volonté des révolutionnaires d'adopter un système universel s'appuyant sur le système décimal, qui ne soit plus lié à la monarchie ou au christianisme1, en remplacement du calendrier grégorien. Outre le changement d'ère (renumérotation des années), il comprend un nouveau découpage de l'année, et de nouveaux noms pour les mois et les jours.
L'année du calendrier républicain était découpée en douze mois de trente jours chacun (soit 360 jours), plus cinq à six jours complémentaires (selon les années) ajoutés en fin d'année pour qu'elle reste alignée avec l'année tropique (environ 365,25 jours).
La nomenclature des mois et des jours continue d'évoluer dans les mois qui suivirent. Le décret fut refondu le 4 frimaire an II (24 novembre 1793), qui donna sa forme définitive au calendrier. Ce dernier décret abolit l'« ère vulgaire » pour les usages civils et définit le 22 septembre 1792 comme étant le premier jour de l'« ère des Français ». Pour les années suivantes, le premier jour de l'année serait celui de l'équinoxe vrai à Paris (ce qui tombait entre le 22 et le 24 septembre selon le calendrier grégorien). La première année est l'an I, il n'y a donc pas d'année zéro.
Les noms des mois et des jours furent conçus par le poète Fabre d'Églantine avec l'aide d'André Thouin, jardinier du Jardin des plantes du Muséum national d'histoire naturelle. Chaque nom de mois rappelle un aspect du climat français (décembre, nivose en rapport avec le thème de la neige) ou des moments importants de la vie paysanne (septembre, vendémiaire, les vendanges). Chaque jour était caractérisé par le nom d'un produit agricole, d'une plante, d'un animal ou d'un outil en lieu et place des noms de saints du calendrier traditionnel. De ce fait, ce calendrier, que ses concepteurs voulaient « universel », était fortement lié à son pays d'origine et au poids économique que représentaient les activités agricoles à l'époque.
L'année du calendrier républicain était découpée en douze mois de trente jours chacun (soit 360 jours), plus cinq à six jours (selon les années) ajoutés en fin d'année pour qu'elle reste alignée avec l'année tropique (environ 365,24 jours). Chaque mois était découpé en trois décades. La journée devait être découpée suivant le système décimal « de minuit à minuit » ; elle comportait dix heures découpées en dix parties elles-mêmes décomposables en dix parties, ainsi de suite « jusqu'à la plus petite portion commensurable de la durée ». Cette division décimale de la journée ne fut jamais appliquée et abolie en 1795 (entre l'an III et l'an IV).
Les mois:
Mois d'automne (terminaison en -aire) :
Vendémiaire (22 septembre ~ 21 octobre) - Période des vendanges
Brumaire (22 octobre ~ 20 novembre) - Période des brumes et des brouillards
Frimaire (21 novembre ~ 20 décembre) - Période des froids (frimas)
Mois d'hiver (terminaison en -ose à l'origine, abusivement orthographiée ôse par la suite) :
Nivôse (21 décembre ~ 19 janvier) - Période de la neige
Pluviôse (20 janvier ~ 18 février) - Période des pluies
Ventôse (19 février ~ 20 mars) - Période des vents
Mois du printemps (terminaison en -al) :
Germinal (21 mars ~ 19 avril) - Période de la germination
Floréal (20 avril ~ 19 mai) - Période de l'épanouissement des fleurs
Prairial (20 mai ~ 18 juin) - Période des récoltes des prairies
Mois d'été (terminaison en -idor) :
Messidor (19 juin ~ 18 juillet) - Période des moissons
Thermidor (19 juillet ~ 17 août) - Période des chaleurs
Fructidor (18 août ~ 16 septembre) - Période des fruits
Les six jours supplémentaires de fin d'année, parfois appelés sans-culottides ou sanculotides :
jour de la vertu (17 septembre)
jour du génie (18 septembre)
jour du travail (19 septembre)
jour de l'opinion (20 septembre)
jour des récompenses (21 septembre)
jour de la révolution (seulement les années sextiles, 22 septembre)
Le jour de l'an se situe donc le 22 septembre.

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